L'électricité : êtes-vous au courant ?

 

Le circuit simple > Les composantes d'un circuit

Introduction1Composantes d'un circuit2Les symboles3Composantes d'un circuit électrique, une simulation4Circuit électrique et circuit hydraulique, une analogie5Tension et différence de potentiel6Pile, batterie et accumulateur7La pile de Volta8Résumé9Conclusion10

La pile de Volta

La première pile : une invention renversante

En 1793, une longue série d’expériences mène le chercheur italien Alessandro Volta à l’obtention, pour la première fois, d’un courant électrique constant pendant une longue période. On avait réussi auparavant à produire des décharges électriques (étincelles) plus intenses que le courant de Volta, mais elles étaient de très courte durée.


Alessandro Volta et sa pile

S’inspirant des travaux du médecin italien Luigi Galvani, Volta explore l’effet de couples de métaux différents reliés par un chiffon mouillé. Galvani avait observé que les muscles d’une cuisse de grenouille se contractaient quand il suspendait l'animal à un grillage en fer à l’aide d’un crochet en cuivre inséré dans sa moelle épinière. Connaissant l’existence de l’anguille électrique, il concluait à l’existence d’une « électricité animale ». Volta croit que le phénomène provient plutôt du contact entre les métaux que de la grenouille. L’invention de la pile, communiquée par Volta en 1800, allait multiplier les possibilités d’expérimentation en électricité et amorcer une longue série de découvertes importantes. La première pile était née !


Par la suite, on a appelé « pile » la cellule de base capable de produire une f.é.m. à cause de la forme de l’invention de Volta. Celle-ci était en fait une batterie de piles composées de deux disques métalliques séparés par un disque de carton mouillé. Les disques métalliques des extrémités de l’empilement étaient inutiles, mais Volta l’ignorait. En effet, il interprétait mal le fonctionnement de sa « pile ». Il croyait que le phénomène résultait du contact direct entre les deux métaux. N’oublions pas que, dans son temps, la nature de l’électricité demeurait mystérieuse. Plus d’une cinquantaine d’années devaient encore s’écouler avant que la question soit élucidée. L’histoire de l’électricité illustre bien que la pratique peut parfois avoir une bonne longueur d’avance sur la théorie !

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